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Los niños y niñas usan sus cerebros de la misma manera para pensar en matemáticas

Los niños y niñas usan sus cerebros de la misma manera para pensar en matemáticas

de Carlos Rozas -
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Los niños y niñas usan sus cerebros de la misma manera para pensar en matemáticas



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Menos mujeres que hombres se emplean en carreras de ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas (STEM). En las principales universidades de ciencia y tecnología de los Estados Unidos, menos del 25% del personal docente son mujeres (MIT: 22.1%, Georgia Tech: 24.5%, Cal Tech: 20.7%, https://www.chronicle.com/interactives/faculty-diversity ). Una creencia común es que esta discrepancia de género en los campos STEM existe porque los niños y los hombres tienen un talento innato y natural para las matemáticas del que carecen las mujeres y las niñas. En nuestro artículo, "Similitudes de género en el cerebro durante el desarrollo de las matemáticas ”, ponemos a prueba esta creencia pública al comparar la actividad neuronal de 104 niños y niñas mientras veían videos sobre conceptos matemáticos tempranos (por ejemplo, contar y sumar). Predijimos que si las diferencias biológicas innatas son una causa fundamental de las diferencias de género en la representación profesional de STEM, debería haber diferencias de género en la función cerebral en la primera infancia.

Diseñamos nuestro estudio con tres consideraciones importantes en mente:

  1. En los adultos, no podemos separar la influencia biológica innata de las socioculturales. Los niños tienen menos experiencia cultural que los adultos, por lo que debemos evaluar las diferencias de género en los niños. Cuanto más pequeños son los niños, más podemos minimizar la influencia sociocultural, lo que nos permite acercarnos a capturar el potencial "innato" para la capacidad STEM. En nuestro estudio, los niños tenían edades comprendidas entre 3 y 10 años con una edad media de 5,5 años.
  2. El trabajo anterior ( incluido nuestro trabajo anterior publicado el año pasado ) descubrió que los niños pequeños se desempeñan de manera similar en tareas que aprovechan conceptos matemáticos fundamentales. Sin embargo, incluso si el rendimiento es equivalente, los niños y las niñas podrían seguir utilizando diferentes estrategias y diferentes procesos neuronales para completar las tareas. Este estudio amplía el trabajo anterior que compara el rendimiento matemático al probar si los procesos biológicos que respaldan el pensamiento matemático son los mismos en todos los niños o si existen diferencias de género tempranas que podrían contribuir a las brechas de género en la representación profesional de STEM más adelante en la vida. 
  3. Las pruebas estadísticas tradicionales como las pruebas t, las regresiones lineales y los ANOVA permiten a los investigadores determinar que dos o más grupos son diferentes, pero no proporcionan evidencia de "similitud" cuando no se identifican las diferencias (en cambio, los resultados se consideran no concluyentes). Para cuantificar la evidencia de similitudes de género, utilizamos dos tipos de estadísticas: Pruebas de equivalencia y Factores de Bayes.

En nuestros análisis, comparamos la "madurez" de los cerebros de los niños al correlacionar los patrones temporales de actividad neuronal de los niños con los patrones de actividad neuronal de los adultos mientras los adultos veían los mismos videos que los niños durante la exploración por resonancia magnética funcional. Este tipo de enfoque se denomina "análisis de correlación intersubjetivo". Una mayor similitud entre la actividad neuronal de un niño y la actividad neuronal de los adultos indica una mayor "madurez neuronal". Probamos tanto las similitudes de género como las diferencias de género en la madurez neural.

En general, encontramos muy poca evidencia de diferencias y, en cambio, ¡encontramos similitudes de género generalizadas! Hubo niveles equivalentes de madurez neural en todo el cerebro, y la variabilidad en la madurez neural se relacionó con la habilidad matemática en las mismas regiones para niños y niñas. También cuantificamos la "similitud neuronal" entre los niños y descubrimos que la actividad neuronal de los niños era tan similar a la de los niños de su mismo género como a la de los niños de diferentes géneros. No hubo regiones donde las niñas fueran más similares a las niñas que los niños y no hubo regiones donde los niños fueran más similares a los niños que las niñas. Juntos, estos resultados muestran que los niños y las niñas usan sus cerebros de la misma manera cuando piensan en matemáticas y que las mismas regiones del cerebro son importantes para el desarrollo de las matemáticas en todos los niños. 

Dadas las grandes similitudes entre niños y niñas, es poco probable que las diferencias de género observadas en la representación profesional de STEM se originen a partir de las diferencias en el cerebro de la primera infancia. Por el contrario, las influencias socioculturales, como el estímulo de los padres o maestros en matemáticas y ciencias o sistemas estructurales para la colocación y retención de carreras, podrían explicar la disparidad en las carreras STEM. Garantizar que los niños y los adultos reciban las mismas oportunidades y el estímulo para participar en STEM será importante para minimizar la influencia de los factores socioculturales en la brecha de género en la representación profesional.

Bibliografia:
Kersey, A.J., Csumitta, K.D., Cantlon, J.F. "No intrinsic gender differences in children’s earliest numerical abilities” npj Science of Learning 4, Article Number: 19 (2019)
El artículo original está disponible gratuitamente  aquí .